COMPOSTI ORGANICI COMPLESSI PRESENTI NELL’UNIVERSO

Gli astronomi riferiscono, sulla rivista Nature, che composti organici di complessità inaspettata esistono in tutto l’Universo. I risultati suggeriscono che composti organici complessi non sono il solo dominio della vita, ma possono essere creati naturalmente dalle stelle. Il Prof. Dom Kwok e il dottor Yong Zhang della University of Hong Kong mostrano che una sostanza organica che si trovano comunemente in tutto l’Universo contiene una miscela di idrocarburi aromatici (ad anello) e alifatici (a catena) dei componenti. I composti sono così complessi che le loro strutture chimiche sono simili a quelle del carbone e del petrolio. Carbone e petrolio sono i resti di vita antica, si pensa, quindi, che questo tipo di materia organica nasca solo da organismi viventi. La scoperta del team suggerisce che composti organici complessi possono essere sintetizzati nello spazio anche quando non sono presenti forme di vita. I ricercatori hanno studiato un fenomeno irrisolto: una serie di emissioni infrarosse rilevate nelle stelle, spazio interstellare, e le galassie.
Queste firme spettrali sono note come “caratteristiche non identificate di emissione infrarosse”. Per oltre due decenni, la teoria più comunemente accettata sull’origine di queste firme è stata che esse provengono da semplici molecole organiche fatte di atomi di carbonio e idrogeno, detti molecole di idrocarburi policiclici aromatici (IPA). Da osservazioni prese dal Infrared Space Observatory e il telescopio spaziale Spitzer, Kwok e Zhang hanno mostrato che gli spettri astronomici hanno caratteristiche che non possono essere spiegate dalle molecole IPA. Invece, la squadra propone che le sostanze generanti queste emissioni infrarosse hanno strutture chimiche che sono molto più complesse. Analizzando gli spettri di polvere di stelle formate in esplosioni di stelle chiamate novae, mostrano che le stelle fanno questi composti organici complessi su scale di tempo estremamente breve di poche settimane. Non solo le stelle producono materia organica complessa, ma la espellono nello spazio interstellare. Il lavoro sostiene un’idea già proposta dal Kwok che le stelle sono vecchie fabbriche molecolari in grado di produrre composti organici. “Il nostro lavoro ha dimostrato che le stelle non hanno alcun problema a fare composti organici complessi in condizioni di quasi-vuoto”, dice Kwok. “In teoria, questo è impossibile, ma all’osservazione possiamo vedere che succede”. E’interessante che questa polvere di stelle organica è simile nella struttura al complesso di composti organici trovati nei meteoriti. Dal momento che sono resti di meteoriti del sistema solare, i risultati sollevano la possibilità che le stelle arricchiscono il sistema solare con composti organici. La Terra primordiale è stata sottoposta a bombardamenti di comete e asteroidi, che potenzialmente avrebbero potuto portare polvere stellare organica. Se questi composti organici abbiano giocato qualche ruolo nello sviluppo della vita sulla Terra rimane una questione aperta. Il Prof. Sun Kwok è il decano  della Cattedra di Fisica e Scienza dell’Università di Hong Kong. Ricopre il ruolo di Vice Presidente della VI Divisione (materia interstellare), ed è il vice presidente entrante della Commissione 51 (bioastronomia) dell’Unione Astronomica Internazionale. Ha pubblicato molti libri, tra cui il recente libro “La materia organica nell’Universo” (Wiley, 2011). Il Dr. Yong Zhang è un professore assistente di ricerca presso l’Università di Hong Kong. Questo lavoro è stato sostenuto da fondi di ricerca del Consiglio di Hong Kong.
Pubblicato da Daniele L
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